Plutone sarebbe nato da milioni di comete

(Foto di NASA/APL/SwRI via Getty Images)
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Lo sostiene una nuova teoria pubblicata su "Icarus" e formulata sulla base dei dati raccolti dalle missioni New Horizons della Nasa e Rosetta dell'Agenzia spaziale europea (Esa)

Un ammasso di comete potrebbe aver dato origine al pianeta Plutone: è quanto sostiene una nuova teoria elaborata dai ricercatori del Southwest Research Institute del Texas sulla base dei dati raccolti dalle missioni New Horizons, della Nasa, e Rosetta, dell'Agenzia spaziale europea (Esa). Lo studio è stato pubblicato sulla rivista Icarus.

La teoria

Sulla formazione di Plutone, gli scienziati hanno elaborato un modello cosmochimico battezzato 'della cometa gigante’. L'idea è nata osservando la composizione del ghiacciaio Sputnik Planum, l'enorme cratere a forma di cuore che si trova su Plutone, ricco di azoto: “C'è coerenza tra la quantità di azoto stimata dentro il ghiacciaio e quella che ci si aspetterebbe se Plutone fosse stato formato dall'insieme di circa un miliardo di comete o altri oggetti della fascia di Kuiper, che hanno una composizione chimica simile a quella della cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko studiata da Rosetta", ha spiegato Christopher Glein, autore dello studio. In altre parole, secondo i ricercatori, gli elementi chimici iniziali sarebbero stati ereditati dalle comete che hanno formato Plutone e poi modificati dall'acqua liquida, forse presente nell'oceano sotterraneo del pianeta nano.

Un modello anche per altri studi

Tuttavia, rimangono ancora molte domande aperte a cui rispondere per confermare l’ipotesi degli studiosi texani. "Il nostro studio mostra l'importanza dei dati raccolti con le missioni New Horizons e Rosetta per capire l'origine e l'evoluzione di Plutone", spiega Glein. Secondo il ricercatore, la chimica potrebbe permettere di giungere ad altre importanti scoperte: "Possiamo risalire alla sua formazione seguendo le tracce di alcune caratteristiche che vediamo oggi sul pianeta. La storia di Plutone è incredibilmente ricca e solo ora siamo iniziando a capirla".

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